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谷歌创投“加持” 全世界首款万能流感疫苗最快五年内面世

不止中国,从去年底到现在,流感在世界多国都大行肆虐,堪称十年来最严重的流感季。不过近日的一条消息或许令正在遭受流感折磨的全世界很多人稍感宽慰:英国初创公司 Vaccitech 正研发全球第一款可对抗所有类型流感的万能疫苗,1 月 15 日这家公司宣布新获得 2500 万美元投资,投资方包括谷歌母公司 Alphabet 旗下的创投公司 Google Ventures,以及红杉资本中国基金。

Vaccitech 公司由牛津大学科学家创立。该公司表示,筹得的资金将用于为期两年的临床测试,估计将有两千多名病人参与。据悉,该在研万能流感疫苗已完成第一阶段临床试验,如果接下来的临床测试进展顺利的话,该疫苗预计最快于 2023 年推出,有望解决现有疫苗短缺和失效问题。

这次流感季为何来势如此凶猛?普通流感疫苗为什么抵挡不住流感病毒的侵袭,而万能流感疫苗又为何能针对全部流感病毒构建起全方位的防线?

2018 年流感季来得如此猛烈、影响如此致命,导致美国加州的医院资源紧绷到崩溃的边缘。全美免疫和呼吸道疾病中心流感部门主任 Dan Jernigan 表示,当前的流感季代表了“在流感追踪地图上美国大陆全部都是同一颜色的头一年,这意味着当前流感遍布于整个全美大陆。”公共卫生官员表示,目前流感爆发或许正接近于顶峰水平,但是由于流感季可以持续到 5 月份,估计在彻底风平浪静前还将有数百万人患上流感。而且 2018 年流感季占主导的 H3N2 流感病毒株,致病性尤其严重,特别是对上了年纪的人更是如此。而且在未来几个月,还将有更多的如 H1N1 等流感病毒株袭来。

由于流感病毒不断变种,研发人员需要根据每年可能出现的流感病毒变种,研发出季节性流感疫苗。因此,对每年流感季可能出现的流感病毒类型提前准确预判并提前制备对症的流感疫苗,是防控流感的关键所在。流行病学家只能在每年推测最为普遍的菌株,并针对这些菌株制备疫苗,世卫组织每年都是如此操作。然而今年流感季大爆发,且如此难以控制,部分也能反映出上述流感免疫方法不完美。

不管科学家的专业水平有多高,都可能预测不准将要流行的流感病毒株,再加上流感病毒不断变异,所以传统的流感疫苗的制备就可能“计划跟不上变化”。今年其实就是个很好的例子:由于对去年底可能占主导的流感病毒株预测失败,结果导致疫苗效力大减,人们的接种意愿也降低。比如,在美国今年的流感疫苗或许只有约 30% 到 40% 的有效性,在正常的年份,流感疫苗的有效性在 40% 到 60% 之间。

理论上,万能疫苗可以通过攻击流感病毒不会因时间变化而改变的部分,从而针对更多的毒株提供更长的防护。Vaccitech 公司在研的新疫苗可对流感病毒核心的蛋白质发动攻击,而不是攻击病毒表面动态变化的蛋白质,而且可以激发免疫 T 细胞,而非抗体。该万能流感疫苗将进入中期试验阶段,这意味着试验一旦成功,到 2025 年前后就可上市。Vaccitech 公司 CEO Tom Evans 认为,如果一切顺利的话,万能流感疫苗可能 5 到 7 年内就能上市。

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