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为何全球正面临前所未见的传染病大流行危机?

鼠疫(黑死病)在 14 世纪曾造成欧洲约 5 千万人死亡,超过当时人口的一半。时至 21 世纪,人们仍饱受传染病之苦。SARS 期间人人自危,口罩不离身的情景还记忆犹新,季节性的流感与登革热也从未消失。传染病的威胁从未解除,公卫专家认为人类正面临前所未有的流行病大爆发危机,可能比之前的 SARS、伊波拉、兹卡都更为严重。

咳嗽、亲吻、接触或是被蚊虫咬一口都可能感染病菌,影响的不仅是自己的身体健康也可能波及周遭亲朋好友,经常愈亲近的人愈容易互相传染。大流行何时要来没人能准确预测,而危害又一次比一次严重。专家提醒,民众要有心理准备,随时都可能有另一波传染病危机。

传染病不受国界拘束,世界卫生组织每个月都会接获数百起小流行的通报,并以此评估大流行的可能。但是国际公共卫生专家 Jimmy Whitworth 教授警告,传染病大爆发的威胁从未消失,危机仍然不断升高!主要原因如下:

1.全球人口不断成长并涌向都市

全球 1 千万人口以上的城市已经由 1990 年的 10 个增加为 2014 年的 28 个。联合国预估到 2050 年全球三分之二的人口将居住于城市。拥挤的大城市,疾病借由空气、蚊虫传染的机会自然会增加。人口增加对食物的需求也会升高,畜牧业为满足此需求势必畜养更多牲畜,而这也为病菌提供更多宿主。

2. 人类侵犯新的领域

随着人口的增加,原本人烟罕至之地如森林逐渐开发以供居住,此时人类可能接触到从未遇过的病菌因而生病。如拉萨热(Lassa fever)即是因人类开垦西非几个国家的原始丛林,接触到鼠类的粪便而感染到拉萨病毒所致。

3. 气候的变迁

气候的异常使气温升高以及洪水泛滥,都使病媒蚊孳生更难控制,也添加大爆发的可能性。饮用水的污染也可能增加霍乱疫情。

4. 国际旅客增多

国际旅客不断激增,2015 年已来到 12 亿人,较 2014 年增加了 5 千万人,连续 6 年成长,这也是传染病无国界的主要原因之一。病媒蚊也可能搭乘飞机散播到全世界,例如许多旅客在欧洲与北美的机场被来自疟疾疫区的蚊子叮咬而感染“机场疟疾”(airport malaria)。

5. 政治的动荡

许多传染病只要勤洗手、多消毒就可以有效防堵。但是当一个国家陷入政治动荡、军事政变时,人民基本温饱都有困难,更遑论保持卫生清洁了,此时传染病便有机可乘。2014 年发生在西非狮子山共和国(Sierra Leone) 和几内亚的伊波拉病毒大流行,即与长年内战导致卫生水准低落有关。

6. 疫区医护人员不足

卫生落后的地区常伴随医护人员不足的窘境,当疫情爆发时更显得当地医疗体系的薄弱。

7. 快速的资讯传播

在此资讯时代(information age),资讯以多元方式快速传播,也可能带来过度恐惧。许多网络消息并不正确,因此提供正确的疫情给大众将十分重要。疫情报导的目的是要提醒民众提高警觉避免被感染,而非引起恐慌或污名化被感染者。

全球化与现代化的生活方式都使传染病的威胁更加严峻。为了因应,美国、英国、中国都成立了专门的快速反应团队。由世卫组织 WHO 成立的“全球疾病疫情警报与反应网络”(International Health RegulationsGlobal Outbreak Alert and Response Network),旨在搜集流行病相关资讯为大爆发提前准备,于对抗传染病大流行也有帮助。

由于流行病大爆发的危机时时都在,专家建议不应坐以待毙或被动回应,而必须预先准备预防措施。由惠康信托基金会和比尔与美琳达·盖兹基金会所支持的“流行病预防创新联盟”(Coalition for Epidemic Preparedness Innovations,CEPI) 即积极推动可能爆发流行的传染病如 MERS 疫苗研发;该联盟另一目标是研发出更快速的疫苗开发平台,以对付突如其来的新种病毒。

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